Chicago: antigos presos são treinados para serem apicultores

No lado oeste de Chicago, as abelhas se tornaram um farol de esperança para os ex-presidiários.

James Jones foi libertado da prisão em fevereiro depois de cumprir três anos e meio por vender drogas. “Eu tive uma visão para o meu futuro no dia em que saí”, disse Jones. “Eu quero pegar minha carteira de motorista, talvez dirigir um caminhão por alguns anos até que eu possa comprar ou arrendar um dos meus. Então eu quero começar minha própria companhia de caminhões”.

Por enquanto, o homem de 34 anos está morando em uma casa de recuperação e treinando para um trabalho que nunca teria imaginado antes – lidar com as abelhas.

Jones foi contratado pela Sweet Beginnings, uma fabricante de produtos para cuidados com a pele infundida com mel, em maio. A empresa administra cinco fazendas de abelhas em toda a região metropolitana de Chicago, incluindo uma no Aeroporto Internacional O’Hare. 

A linha Beelove da empresa é vendida nos aeroportos de Chicago e em dezenas de supermercados e lojas de produtos naturais da cidade.

A Sweet Beginnings contrata ex-presos e os treina para se tornar apicultores e produzir produtos infundidos com mel. Foto: Reprodução

A Sweet Beginnings oferece empregos de transição em tempo integral para pessoas previamente encarceradas como Jones, que precisam de ajuda para se reintegrarem à sociedade. Os novos contratados são treinados para se tornar apicultores e aprender sobre a colheita de mel, produção, pedidos de envase, embalagem, transporte e venda.

“Estou animado que alguém esteja me dando uma chance”, disse Jones. “Eu nunca tive um emprego antes. Eu não tenho um currículo. Alguém com meu histórico provavelmente não conseguiria um emprego facilmente. Agora estou fazendo um currículo.”

Ajudando a manter as pessoas fora da prisão

Brenda Palms Barber fundou a Sweet Beginnings em North Lawndale, Chicago, em 2005.

North Lawndale é uma comunidade afetada por altos índices de desemprego, crime e encarceramento. Barber procurou fornecer as habilidades no local de trabalho de ex-presos necessários para reconstruir suas vidas.

“A reação típica que recebemos quando [ex-presos] vem até nós é ‘o quê? ‘”, Disse Barber. “Eles não acreditam que somos um negócio real até que eles vejam os produtos nas lojas. Então eles percebem que estão sendo contratados por uma empresa real e isso aumenta sua autoestima.”

Brenda Palms Barber fundou a Sweet Beginnings em 2005. Foto: Reprodução

Desde o seu lançamento, a empresa contratou cerca de 500 trabalhadores, proporcionando-lhes um programa de 90 dias de emprego e treinamento e um salário inicial de US $ 10 por hora. Desde que o programa começou, ela disse que menos de 4% dos trabalhadores retornaram à prisão.

A marca de mel e produtos para a pele Beelove da empresa é vendida no Aeroporto Internacional O’Hare e em supermercados de Chicago.

É uma grande melhoria na estimativa de 68% dos ex-prisioneiros estaduais que são presos dentro de três anos de liberdade, de acordo com um estudo do Departamento de Justiça sobre taxas de reincidência em 30 estados dos EUA entre 2005 e 2014.

A Sweet Beginnings, em parceria com outros esforços locais de colocação profissional e a cidade, também ajuda seus trabalhadores a encontrar outros trabalhos permanentes. “E nós temos uma taxa de 85% de colocação de trabalho para nossos ex-funcionários”, disse Barber.

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Este foi um trabalho que nosso pessoal poderia ter sucesso. Requer disciplina, levantar-se todos os dias, aprender uma habilidade, trabalhar com uma equipe, administrar conflitos. Além disso, Chicago precisa de sua própria marca de mel “.
– Brenda Palms Barber

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Foto: Reprodução

Apesar de ser uma empresa social, Barber disse que a Sweet Beginnings é uma empresa com fins lucrativos.

“Somos uma solução impulsionada pelo mercado para a questão do encarceramento em massa neste país”, disse ela. “Temos em média cerca de US $ 20.000 em vendas por mês e US $ 60.000 por mês durante as festas de final de ano. Temos temporadas de rentabilidade, mas pretendemos ser uma empresa sustentável a longo prazo.”

Chicago precisava de seu próprio mel

North Lawndale já foi o lar da sede da Sears. No início a meados do século 20, era uma comunidade próspera.

“Quando a economia aqui era boa, tínhamos uma fábrica da Western Electric e uma fábrica da Sunbeam”, disse Michael Scott, um vereador de Chicago que representa o North Lawndale. “Até 125.000 pessoas residiam aqui. Basicamente, qualquer pessoa que desejasse um emprego poderia conseguir uma.”

Mas nos últimos 50 anos, as tensões raciais levaram as famílias e as empresas a sair, incluindo a Sears. Sua população encolheu desde então para 35.000.

Como os empregos desapareceram, o desemprego e o crime assumiram. O desemprego atualmente é de 21,7% e quase 27% da população não possui diploma do ensino médio.

Foto: Reprodução

“Nossos estudos indicam que mais de 50% dos adultos neste bairro com mais de 21 anos estiveram envolvidos com o sistema de justiça criminal”, disse Barber, que também é diretor executivo da North Lawndale Employment Network (NLEN), uma força de trabalho sem fins lucrativos. iniciativa de desenvolvimento.

A Sweet Beginnings contrata pessoas através de um programa chamado U-Turn Permitted, um curso de prontidão de quatro semanas para pessoas com antecedentes criminais. O curso treinou com sucesso os ex-presidiários, disse Barber, mas muitas vezes não conseguiu ajudá-los a encontrar emprego.

“O problema era que nenhum empregador queria contratar pessoas com histórico criminal. Foi devastador”, disse ela. Então Barber decidiu contratá-las ela mesma.

Ela estava lutando para chegar a uma ideia de negócio até que um amigo sugeriu que ela se encontrasse com alguns apicultores.

A empresa administra cinco fazendas de abelhas em toda a área de Chicago, incluindo uma no Aeroporto Internacional O’Hare.

Foto: Reprodução

Barber lançou o negócio em 2005 com US$ 140.000 em financiamento do Departamento de Correções de Illinois e US$ 200.000 em subsídios da cidade. Desde então, a Sweet Beginnings também ganhou US$ 500 mil em financiamento da Fundação Citi e uma doação de US$ 400 mil da Fundação MacArthur.

No início de 2020, a Sweet Beginnings se mudará para um prédio de 20.000 pés quadrados,  completo com uma fazenda de abelhas no telhado e um café que vende bebidas com infusão de mel.

“Crescemos até o ponto em que estamos em cinco locais e há ineficiências”, disse Barber. “Estamos perdendo o impacto visível do nosso trabalho na comunidade, por isso estamos trazendo nossos programas, nossa produção todos sob o mesmo teto”.

“Eles me ensinaram a ser um novo eu”

Charlotte Austin, 50 anos, é gerente de produção da Sweet Beginnings e supervisiona uma equipe de seis pessoas.

Ela passou 20 anos na prisão por assalto a banco.  Eu cresci em Chicago, no South Side. Quando fui libertada, voltei a Chicago para ficar com meus filhos e minha família”, disse ela.

Sua irmã contou sobre Sweet Beginnings e Austin foi contratada em 2017. “Eu era fascinada. Eu amo tudo sobre a natureza”, disse Austin.

Depois de concluir o programa de treinamento de 90 dias, a empresa lhe deu um emprego permanente, ganhando US$ 12 por hora.

Foto: Reprodução

“É um sentimento maravilhoso que alguém acredita em mim. Eu aprendi habilidades sociais, conhecimentos de informática, como gerenciar pessoas”, disse ela. “Eles me ensinaram a ser um novo eu em vez do velho eu.”

O vereador de North Lawndale, Scott, disse estar agradecido pelo impacto que Sweet Beginnings teve. “Sweet Beginnings está criando uma indústria que nunca tivemos aqui e colocando as pessoas em empregos para que elas possam mudar suas vidas”, disse ele.

Seu próprio chefe de gabinete era um ex-presidiário que havia passado pelo programa U-Turn Permitted.

“Eu o conheci há 15 anos. Nós dois treinamos o futebol naquela época. Ele era um homem afro-americano mediano que seguiu o caminho errado”, disse Scott. “Mas ele saiu e passou pelo programa de treinamento profissional, duas vezes. Agora ele é meu chefe de equipe e devolve à comunidade. É por isso que esses esforços são importantes”.


Com informações: CNN 

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